Madrilenos fungerar i en annan takt i livet än de flesta av oss. Det är avslappnat, makligt och lugnt. Det är mycket, mycket spanska. Så återställ dina klockor och dina tidsklockor och håll dessa eftermiddagar långsamma ... det är inte förrän nattetid då Madrid brister i livet. Madrid är en stad med över tre miljoner, belägen vid floden Manzanares i centrum av Spanien. Det erbjuder mycket för turister som kommer att dras till områdena Gamla Madrid och Bourbon Madrid, ett område som sträcker sig från Palacio Real till Parque del Retiro.

Det är en kontrast mellan storslagenhet och idyllisk avkoppling och frihet. Nästan allt du kan önska dig kan hittas här, från flamenco till tapas, arkitektur till konst, tjurfäktning till choklad con churros och en historia som kan visa sig vara så oväntad som den är vacker. En promenad längs Gran Via, huvudstadens berömda, centrala gata, tar dig igenom mycket av denna historia. En avledning nedåt varje sidogata leder till fler underverk.

La Puerta del Sol är stadens mest berömda torg med ett klocktorn som drar tusentals av stadens invånare på nyårsafton. Den närliggande Plaza Mayor kanske brummar som en turistfälla, men dess arkitektur och livlighet är fascinerande. Torget invigdes 1620 av Felipe III, och det är en staty av honom på hästryggen som dominerar torget.

Turistböcker listar oändliga "måste-besök" destinationer, men här är fem som omfattar mycket olika aspekter av Madrids storslagenhet och charm.

Pradoen

Prado är hem för ett av världens stora museer, som öppnades så långt tillbaka som 1819. En konstälskare kunde besöka en vecka och aldrig kliva utanför och gå vilse i en labyrint av rum med många av världens största konstverk. De europeiska mästarna (Velázquez och Goya, främst, tillsammans med Raphael, Rubens och Bosch) dominerar men detta är ett museum som sträcker sig från åldrarna till 1800-talet. Det finns så mycket att se att det kräver noggrann planering om du vill uppskatta de olika konstnärer och epoker. Visselpipalternativ är naturligtvis tillgängliga med höjdpunkter inklusive "Las Meninas" av Velazquez och det skrämmande "The Garden of Delights" av Bosch, en stor triptyk som drar dig in i skönheten och skräcken av skapande och fördömelse.

Prado

Med tanke på köerna som vindar ut på den trädskuggade El Paseo del Prado rekommenderas att köpa biljetter i förväg. Ännu bättre, köp biljetten "Art Walk" som ger inträde till två av stadens andra stora museer: Thyssen Bornemisza och Reina Sofia. Det senare är hem för Picassos störande Guernica, en 25 fot bred olja som visar att byn Guernica bombades under det spanska inbördeskriget. De tre museer ligger alla på kort avstånd från varandra, i ett av Madrids mest livliga distrikt.

En promenad på natten

En promenad runt hjärtat av Gamla och Bourbon Madrid är en uppenbarelse när mörkret faller. Natten tänds och surrar positivt av energi. Fontäner skimrar när vattnet smittar över marmorskulpturer, byggnader solar sig i ljuset på sten och statyer vetter ut ur skuggorna på gatupromenader och från sittpinnar på byggnader över huvudet. Börja vid Plaza de la Independencia på nordvästra hörnet av Parque del Retiro och promenera västerut över torg och längs gator som vibrerar av aktivitet. Det är när lokalbefolkningen kommer ut för att äta, dricka och leka så det finns ingen bättre tid att få en smak av staden. Njut av de upptagna barerna och restaurangerna eller hitta en bänk i La Puerta del Sol och se spanjorerna på deras hippaste och bästa.
Vart du än går går folk och strömmen sveper dig mot Palacio Real, som rodnar violetta under nattbelysningen. Plaza de Oriente spreds framför palatset och bevisar en magnet för musiker. Lutar sig mot räcken eller sitter på väggarna spelar de för folkmassor som står och lyssnar eller sitter under träd i närheten. Stanna och lyssna, ta sedan tillbaka längs olika gator och njut av nattetidens äventyr som gör Madrid så speciell.

El Escorial

Madrid erbjuder dagsturer i nästan vilken riktning du väljer, men nordväst om staden ligger El Escorial, en av Spaniens juveler och en av landets största turistattraktioner. Det är värt att ta en 60-minuters bussresa (664 och 661 avgår regelbundet från busstationen Moncloa på västra kanten av Gamla Madrid) när bussar väver genom Madrids förorter och genom landskapet. Bussen släpper dig också i hjärtat av staden, vilket tar dig mycket närmare El Escorial än tåget.

El Escorial

El Escorial är ett kungskloster från 1500-talet i staden San Lorenzo de El Escorial vid foten av Sierra de Guadarrama. Det byggdes för Philip II, kung av Spanien, och visar hur monarki och religion kombinerades så sömlöst under tidigare århundraden. Ljus sten, kullerstensbelagda torg, oändliga gårdar och en basilika med anmärkningsvärda proportioner - dess kupol stiger hundra meter - alla lovar en spännande blick in i det förflutna. Idag är det ett kloster, palats, skola och museum och besökare kan utforska på egen hand eller genom guidade turer. I biblioteket visar åldriga jordklot en mycket annan värld än den vi känner till, medan tak och väggar är prydda med fresker i lysande färger.Varje rum kan stoppa dig i dina spår, men det är Royal Pantheon-kammaren under basilikan som kan vara den mest anmärkningsvärda av alla. Här ligger resterna av spanska kungar under de senaste fem århundradena, bevarade i graver och ordnade ordentligt ovanpå varandra för besökare att se. Det är en fascinerande om något sjuklig syn.

Detta är fortfarande det viktigaste arkitektoniska monumentet i den spanska renässansen och byggnaden innehåller fortfarande många av de mästerverk som Velasquez har valt för Philip IV, inklusive Titians sista måltid. Besök tidigt på morgonen eller mitten av eftermiddagen (när Spanien går in i siesta-läge) under de tystaste tiderna eftersom El Escorial är värt att ta tid över.

Parque del Retiro

En gång en tillflyktsort för den kungliga familjen är parken nu öppen för alla som vill gå igenom denna idylliska, träd-snörda utopi. Omgiven av trafikerade vägar går du fort vilse i fridfullheten på sina 320 tunnland. Det är oändligt populärt bland lokalbefolkningen som strömmar till den på kvällarna för dess skuggade vägar, fontäner, båtljö och det anmärkningsvärda Crystal Palace. Tiden saknar nästan här, även om de yttre vägarna är populära bland joggar, så se upp.

Längre in i dig kan du sprida dig på gräset, beundra de många skulpturerna (inklusive det stora monumentet som omger en staty av kung Alfonso XII, med utsikt över sjön), hyra en båt eller bara promenera mellan träden och trädgårdarna. Parken har varit här i över tre århundraden men det handlar inte bara om att lägga till ett vackert grönt område till staden. Dess syfte går djupare eftersom de ändlösa trädsträckorna erbjuder en svalande effekt för dem som vill undgå dagens hetta - vilket förklarar varför Retiro översätter som ”reträtt”.

Parken ligger inte långt från Prado och Botanic Gardens på den östra gränsen till Bourbon Madrid.

Rastro loppmarknadsdag

En söndagspromenad eller en skrum av mängder som trängs på gatorna i centrum av Madrid - men du vill titta på det, det här är en loppmarknad till skillnad från allt du har sett. Gata efter gata är fodrade med bås - möjligen över 3 000 - som säljer allt från läderkläder till smycken till möbler till antikviteter. Fullpakad med både lokalbefolkningen och turister är det en livlig atmosfär där du kan köpa, pruta eller bara gissa vid det färgglada skådespelet. Det är en sådan labyrint du kanske har svårt att fly, men om det skulle hända, koppla av och släpp in i en av de många barer och restauranger som matar Plaza de Cascorro, Calle Ribera de Curtidores och de omgivande gatorna.

Varje turistguide kommer att säga att du bör vara försiktig med fickor som finns på marknaden.

Musik och mat

Nästan varje gata, kran och krock leder till en bar, restaurang eller klubb. Från glädjen med snabba tapas till lyx med Michelin-stjärnor, Madrilenos vet hur de kan njuta av sig själva. Efter den lugna tempot på lunchen kommer Madrid levande på natten, ofta mycket senare än besökarna kan vara vana vid. Det är alltid värt att hålla sig uppe för att uppleva den verkliga takten i stadslivet - och det ger dig en annan ursäkt att njuta av på eftermiddags siestaen. Kom ihåg att om du vill äta på en av Madrids bästa restauranger eller besöka flamencoklubbarna är förbokning nödvändig.

Det underjordiska tunnelbanesystemet är snabbt och effektivt, men turistbussarna visar upp så mycket mer av staden. Det kanske faller i den typiska lata turistkategorin, men att resa med en av utomhusbussarna med dubbeldäckare är förfriskande och lärorik. Det finns två rutter som går långt ut på natten, och den östra vägen tar dig ut till Palacio Real.
Pendeltrafiken rekommenderas för transport till och från flygplatsen. Det är snabbt och mycket billigare än en taxi.

Mer information om Madrid finns på den inspirerande Bloggin Madrids webbplats.


Toy Master Comes to Toy School - September 2022